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TOXICOLOGIA OCUPACIONAL

TOXICOLOGIA OCUPACIONAL

Tomado del Texto: Salud y Seguridad

Oscar Betancourt

Definicin

Cuando se habla de toxicologa se hace referencia al estudio de la interaccin entre las substancias qumicas (txicos) y las reacciones que se producen con el ser humano. Etimolgicamente la palabra txico proviene del griego "toxicon" que significa arco, seguramente haciendo relacin a las substancias qumicas que se impregnaban a las flechas disparadas con el arco en la antigedad. Su utilizacin se remonta a las primeras civilizaciones, los griegos utilizaban la cicuta para las ejecuciones de seres humanos. Plinio el Viejo en su "De Historia Naturalis" habla de los efectos txicos del plomo.

Qu es un txico?

Txico es toda substancia qumica con capacidad de ser absorbida, penetrar en el organismo, transformarse y ocasionar diversas alteraciones orgnicas y funcionales en el ser humano. A pesar de que todava existe desacuerdo, se puede considerar como txico a las substancias qumicas que sin absorberse producen mltiples lesiones inclusive a nivel tpico.

Uso de las substancias qumicas

La contaminacin qumica del ambiente surgi con la Revolucin Industrial pero era de baja magnitud y poco manifiesta, es a partir de la Segunda Guerra Mundial cuando se produce un despunte de la produccin industrial paralelo con el desarrollo tecnolgico de esa poca y con ello un aumento notable del uso de substancias qumicas.

Para tener una idea ms clara de lo anotado se puede citar lo sucedido en los ltimos aos. En 1960 se identificaron 1 milln de substancias qumicas y veinte aos despus llegaron a 5 millones, obviamente no se las usa a todas ellas, muchas quedan exclusivamente a nivel de laboratorio. En 1984, 70 mil eran las substancias qumicas de uso comn, la mayora de uso domstico y en la industria de cosmticos.

Contaminacin natural y antropognica

Cuando se habla de contaminacin ambiental por substancias qumicas es necesario diferenciar entre la contaminacin natural y la contaminacin antropognica. La primera se presenta por fenmenos exclusivamente naturales, sin la intervencin del hombre, es el caso, por ejemplo, de la presencia de substancias qumicas en el aire, agua, etc. por erupcin de los volcanes.

La acumulacin de substancias qumicas de tipo antropognica se produce por las actividades del hombre y por la introduccin en la naturaleza de substancias xenobiticas o sintticas.

Efectos en el ser humano

Los efectos en el ser humano de la gran mayora de substancias qumicas no se conoce a profundidad. De las 70 mil de uso comn se tiene conocimiento cabal de apenas 2.500. Es posible imaginarse con ello, el inmenso peligro que corre la especie humana por la exposicin a los txicos, el hombre se encuentra expuesto de manera permanente a una amplia variedad de substancias qumicas sin saber si sern cancergenas, con poderes mutagnicos, teratognicos o cualquier otra consecuencia grave para la salud.

Efectos en el ser humano

Toxicologa y salud de los trabajadores

Una de las mejores maneras de conocer la toxicidad de las substancias qumicas en el ser humano es realizando estudios en los centros laborales que incluyan el monitoreo ambiental, monitoreo biolgico y estudios epidemiolgicos. Siendo la toxicologa aplicada a la salud y seguridad de los trabajadores el campo ms propicio para la generacin de nuevos conocimientos, ofrece informacin importante de lo que puede sucede con la poblacin no trabajadora que se encuentra expuesta de distintas formas a las mismas substancias qumicas.

Toxicidad

Las substancias qumicamente estables tienen baja toxicidad, en cambio las que tienen gran reactividad y se transforman fcilmente en varios compuestos, son altamente txicas. Para determinar los efectos txicos de las substancias qumicas en los trabajadores es necesario tomar en cuenta algunas variables. Las substancias ms hidrosolubles tienen mayor poder irritativo, ocasionando problemas locales, en cambio las liposolubles tienen mayor capacidad de absorcin, con la posibilidad de afectar a rganos a distancia.

Dosis letal 50

Para tener una idea ms clara sobre la toxicidad de las substancias qumicas ha sido necesario contar con el apoyo de la toxicologa experimental.

Se estudian los efectos de algunas substancias qumicas en animales y los resultados se extrapolan a los seres humanos, tomando en consideracin las respectivas limitaciones.

En base a estas investigaciones se obtiene un indicador de referencia que se denomina Dosis letal 50. Es la cantidad de txico capaz de matar al 50% de los animales de experimentacin en un perodo determinado.

Dosis letal 50

La dosis letal 50 sirve especialmente como elemento de referencia para definir la toxicidad aguda de las substancias.

Para los casos de toxicidad crnica se toma como valor de referencia a la dosis letal 50 y se va bajando la dosis de manera progresiva hasta encontrar la dosis mnima con la que aparece alguna lesin o manifestacin anmala en el animal.

De acuerdo a estos parmetros y a sus efectos tambin se habla de toxicidad diferida cuando los efectos se encuentran a muy largo plazo. Un ejemplo es el aparecimiento de cncer.

Dosis letal 50

En la mayora de los casos, los trabajadores se encuentran expuestos de manera simultnea a varias substancias qumicas de distintas caractersticas, lo que agrava ms la situacin. A ms de ello, en los centros laborales existen otros procesos peligrosos que influyen en el impacto en la salud de los trabajadores.

Clasificacin de las substancias qumicas

a) Por el estado fsico de la materia

De acuerdo al estado fsico de agregacin las substancias qumicas se clasifican en lquidos, aerosoles, gases y vapores

Lquidos

Existe baja dispersin de las partculas, cuyas molculas obedecen aisladamente a la accin de la gravedad, adaptndose al recipiente que las contiene. Se presentan generalmente en forma de soluciones.

Aerosoles

Son dispersiones de partculas slidas o lquidas en medio gaseoso que en el caso de las condiciones de trabajo sera el aire. Los aerosoles a su vez se subdividen en polvos, humos y nieblas.

Polvos.

Suspensin en el aire de partculas slidas que resultan generalmente del contacto mecnico de dos o ms cuerpos slidos en movimiento, trituracin, molienda, perforaciones, etc. Generalmente se sedimentan bajo la influencia de la gravedad. Por ejemplo el polvo de slice. Dependiendo de la composicin y de la manera como reaccione el organismo pueden ser inertes, txicos (diversos efectos) y alergnicos.

Clasificacin de las substancias qumicas

Es importante el tamao de las partculas. Las superiores a los 10 micras generalmente quedan atrapadas en las vas areas superiores, las menores de 10 micras llegan hasta los alvolos, siendo las ms peligrosas las menores de 5 micras.

Humos.

Igualmente son partculas slidas suspendidas en el aire y que provienen de procesos de combustin. Las partculas slidas de los humos alcanzan dimensiones ms pequeas que en los polvos.

Nieblas.

Son partculas lquidas suspendidas en el aire que resultan de procesos de condensacin y atomizacin. Ejemplo las nieblas formadas en los procesos de pintura con atomizador (soplete).

Clasificacin de las substancias qumicas

Gases

Molculas ampliamente dispersas, siendo ste su estado normal a 25 grados C de temperatura y a 760 mm de presin de mercurio. Los gases se dispersan ampliamente y ocupan todo el espacio que los contiene, pueden cambiar de estado fsico slo por modificaciones combinadas de la presin y temperatura. Ejemplo, gases nitrosos, monxido de carbono.

Vapores

De la misma manera, son molculas ampliamente dispersas pero que resulta del cambio de estado de la materia. En otras palabras, los vapores son la fase gaseosa de substancias que en su estado regular son slidos o lquidos. Ejemplo, vapores de solventes orgnicos (alcohol, gasolina, tolueno, benceno).

Clasificacin de las substancias qumicas

b) Por los efectos en el organismo

Clasificar a los txicos por los efectos que ocasionan resulta bastante til en toxicologa ocupacional. Como los efectos son muy amplios, se considerar los ms importantes:

Irritantes

Como la palabra lo indica, producen irritacin especialmente de los rganos superficiales, piel, mucosas, conjuntivas, etc. que en contacto con el txico se producen procesos de coagulacin, deshidratacin e hidrlisis.

Clasificacin de las substancias qumicas

Asfixiantes

Se les denomina as a las substancias qumicas que impiden por diversos mecanismos la presencia del oxgeno en los tejidos. A su vez se subdividen en asfixiantes primarios y secundarios.

Los asfixiantes primarios no actan sobre el organismo, producen desplazamiento del oxgeno del aire, disminuyndole a ste a tal punto de impedir la captacin de oxgeno para el proceso respiratorio. El metano y nitrgeno son un ejemplo de ellos.

Los asfixiantes secundarios a diferencia de los anteriores actan directamente en el organismo del trabajador, alterando el proceso fisiolgico de la respiracin, ya sea en la ventilacin pulmonar, intercambio alveolo-capilar, transporte sanguneo y respiracin tisular.

Entre los ms importantes de este grupo se encuentran el monxido de carbono, el cido cianhdrico y las anilinas.

Clasificacin de las substancias qumicas

Anestsicos y narcticos

Son substancias qumicas que producen bsicamente depresin del sistema nervioso central, con manifestaciones de anestesia, es decir disminucin o abolicin de los diferentes tipos de sensibilidad y de la luc